Polvere di supernova scoperta nella neve in Antartide: potrebbe avere 20 milioni di anni

Supernova

Un gruppo di ricercatori ha trovato tracce di polvere cosmica nella neve raccolta nell’Antartide, nei pressi della stazione tedesca di Kohnen.

In quell’area, la neve è quasi totalmente priva di contaminazioni da polveri terrestre, quindi il materiale ritrovato proviene dai residui di un’antica supernova, una stella esplosa.

La polvere potrebbe avere 20 milioni di anni e aver percorso miliardi di miliardi di chilometri attraverso lo spazio per giungere sulla Terra.

La polvere cosmica è stata identificata analizzando 500 chilogrammi di neve prelevata in una delle zone più incontaminate del nostro Pianeta. Dopo aver sciolto e filtrato la neve, gli scienziati hanno ricercato la presenza di un isotopo del ferro rilasciato dalle supernova ma presente in minime quantità sul nostro Pianeta.

Il ferro-60 è infatti sensibile al decadimento radioattivo e si trova sulla Terra solo in seguito a esplosioni cosmiche o da armi nucleari. La quantità di questo isotopo che si genera dai reattori nucleari o in seguito a incidenti nucleari è però insignificante e limitata alla zona in cui si originano.

Inoltre la polvere che deriva dalle supernova presenta un rapporto tra ferro-60 e manganese-53, diverso da quello che si riscontra nella polvere terrestre.

L’isotopo del ferro rinvenuto nella neve dell’Antartide è così raro sulla Terra che prima di questo studio, pubblicato pochi giorni fa su Physical Review Letters, tracce di ferro-60 erano state trovate solo in antichi giacimenti di acque molte profonde o in rocce originate nello spazio.

I ricercatori sono dunque convinti che la polvere scoperta in Antartide appartenga a un’antica supernova.
Non è chiaro se la polvere provenga da una nuvola che la Terra ha attraversato in tempi recenti o diversi anni fa, ma in ogni caso la scoperta potrebbe offrire agli studiosi importanti informazioni sulla storia della Terra e del sistema solare e sulle interazioni di tra i vari pianeti.

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Tatiana Maselli

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