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La più grande minaccia per i pinguini imperatore non sono le foche leopardo o le orche, ma un predatore molto più grande: il riscaldamento globale. Il cambiamento climatico, che sta rapidamente sciogliendo il ghiaccio del mare da cui questa specie dipende per la sopravvivenza, potrebbe causare cadute drammatiche nel numero di pinguini imperatore in tutto l'Antartide entro la fine del secolo.

È quanto emerge da uno studio di un team internazionale di scienziati pubblicato oggi su Nature Climate Change , in cui si rivela che l'animale è "pienamente meritevole di stato in via di estinzione a causa del cambiamento climatico". I pinguini imperatore sono infatti fortemente sensibili alle variazioni di concentrazione di ghiaccio marino. Il team ha ha stabilito che tutte le colonie saranno in declino – in alcuni casi di oltre il 50 per cento - entro la fine del secolo, a causa dei cambiamenti climatici futuri.

"Se il ghiaccio marino declina ai tassi previsti dai modelli climatici dell'IPCC, e continua a influenzare i pinguini imperatore, come ha fatto nella seconda metà del 20° secolo, almeno i due terzi delle colonie diminuiranno di oltre il 50 per cento dalla loro dimensione attuale entro il 2100", spiega Stephanie Jenouvrier, un biologo con il Woods Hole Oceanographic Institution (WHOI).

I ricercatori hanno scoperto che, seppur alcune colonie aumenteranno per un po', questa crescita sarà di breve durata. Entro la fine del secolo almeno due terzi di loro diminuiranno di oltre la metà. Ancor più preoccupante, si prevede che tutte le colonie saranno in calo in quel momento. Un drastico cambiamento sarebbe necessario per invertire questi declini. Il pinguino imperatore è un esempio iconico di un nuovo paradigma globale per le specie minacciate dai cambiamenti climatici futuri.

Roberta Ragni

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